Wie Denver Obdachlosigkeit bekämpfte und gleichzeitig Geld sparte

DENVER – Walter Boyd war zuvor obdachlos gewesen. Aber als er anfing, in der vorübergehenden Obdachlosenunterkunft im Unterhaltungskomplex National Western zu schlafen, fühlte es sich an, als hätte er einen neuen Tiefpunkt erreicht.

Er hatte seinen Job als Müllsortierer in einer Recyclinganlage verloren. Er hatte so starke Schmerzen durch Skoliose, dass er kaum noch gehen konnte. Er war im Gefängnis gewesen. Seine Ehe war so gut wie vorbei. Oh, und es war April 2020, und eine globale Pandemie war im Gange. “Ich war überwältigt”, sagte Boyd, 54.

Boyds Glück sollte sich jedoch ändern. Sein Name stand auf einer Liste von nicht untergebrachten Einwohnern von Denver, die im Rahmen eines Stadtprogramms, das sich an Menschen richtet, die keine Wohnung haben und in den letzten drei Jahren mehrmals festgenommen wurden, Anspruch auf sofortige Wohnhilfe, psychische Behandlung und andere Unterstützung haben.

Das Programm, das so genannte dauerhafte unterstützende Unterkünfte bietet, hat seit 2016 über 280 Menschen in Not untergebracht und die Ausgaben der Stadt für Polizei, Gefängnis, Krankenwagen und Entgiftungsdienste reduziert, ergab eine Juli-Studie des Urban Institute, einem linksgerichteten Washington, DC , Denkfabrik.

Die Denver-Studie belegt, dass stark gefährdete Menschen, die auf der Straße leben, eine Wohnung akzeptieren und mit Hilfe langfristig untergebracht bleiben. Das sind gute Nachrichten in einer Zeit, in der die Obdachlosigkeit landesweit zunimmt und Dienstleister sagen, dass mehr Menschen, die von Obdachlosigkeit betroffen sind, an psychischen Erkrankungen zu leiden scheinen.

Die Studie zeigt aber auch, dass die Arbeit nicht einfach ist. Es erfordert ein qualifiziertes Team, Finanzierung und politischen Willen – allesamt langjährige Hindernisse für den Ausbau dauerhafter unterstützender Wohnungen in Denver und an anderen Orten.

Dauerhaft unterstützendes Wohnen ist keine neue Idee. Allein im Jahr 2020 gab die Bundesregierung 1,71 Milliarden US-Dollar für die Finanzierung solcher Wohnungen aus. Mittlerweile gibt es landesweit 179.569 solcher Betten für Menschen mit Obdachlosigkeit und körperlicher oder geistiger Behinderung, das Vierfache der Gesamtzahl von 2007, so die Bundesstatistik.

Dennoch brauchen immer noch mehr Menschen Hilfe, als Betten zur Verfügung stehen, sagen Befürworter von Obdachlosen.

„Es gab nie genug Geld für unterstützendes Wohnen, um die Nachfrage zu decken“, sagte Deb De Santis, Präsidentin und CEO der Corporation for Supportive Housing, einer gemeinnützigen Organisation, die in unterstützendes Wohnen investiert und sich dafür einsetzt. Die gemeinnützige Organisation wurde 1991 mit Hilfe eines Zuschusses von The Pew Charitable Trusts gegründet. (Pew finanziert auch Stateline.)

De Santis sagte, ihre Organisation sei zum Teil gegründet worden, weil politische Entscheidungsträger in der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts psychiatrische Krankenhäuser und andere Einrichtungen geschlossen hatten, ohne die gemeindenahe Versorgung ausreichend zu finanzieren. „Wir sind noch nicht weit gekommen“, sagte sie. “Wir haben immer noch keine angemessenen Dienste in den Gemeinden, um die Menschen zu unterstützen.”

Stateline-Geschichte

Biden will mehr Wohngutscheine anbieten. Viele Vermieter akzeptieren sie nicht.

Viele Bundesstaaten verstärken jetzt dank besser als erwarteter Staatseinnahmen und Geldern aus dem American Rescue Plan Act, einem im März in Kraft getretenen COVID-19-Hilfsgesetz des Bundes, Investitionen in bezahlbaren Wohnraum und Mietunterstützung. Einige Bundesstaaten und Städte kaufen beispielsweise Hotels und Motels und wandeln sie in bezahlbaren Wohnraum um.

Der Wohnanteil des Denver-Programms wurde mit Wohngutscheinen des Bundes und der Länder bezahlt. Die anderen Dienstleistungen wurden von Medicaid und einem Vertrag namens Social Impact Bond bezahlt.

Im Rahmen des Vertrags liehen private Investoren der Stadt 8,6 Millionen US-Dollar, mit der Maßgabe, dass die Stadt das Geld nur zurückzahlen würde, wenn die Programmteilnehmer mindestens ein Jahr im Haus blieben und mindestens 20 % weniger Tage im Gefängnis verbrachten. Wenn die Teilnehmer mehr Zeit in Wohnungen und weniger Zeit im Gefängnis verbringen würden, würden Investoren zusätzliches Geld erhalten.

Denver sparte am Ende so viel Geld für Notdienste, dass es den Investoren 9,6 Millionen Dollar zurückzahlte.

Die Partnerschaft wurde erstmals 2014 vom demokratischen Bürgermeister von Denver, Michael Hancock, angekündigt, zu einer Zeit, als die Obama-Regierung, viele Stadtführer und Impact-Investoren Social Impact Bonds annahmen. Die Theorie war, dass private Investoren helfen könnten, Dienstleistungen zu finanzieren, die zwar auf lange Sicht wahrscheinlich Steuergelder sparen würden, aber kurzfristig teuer waren.

Jetzt, da der Vertrag bewiesen hat, dass Unterstützungsdienste Geld sparen, sind die Beamten von Denver bereit, in solche Dienste zu investieren, ohne den Privatsektor einzubeziehen, sagte Britta Fisher, Chief Housing Officer von Denver. Obwohl der Vertrag über die Anleihe mit sozialer Wirkung im Dezember endete, beschlossen die Beamten, die Finanzierungsdienste bis Ende dieses Jahres aufrechtzuerhalten (die Stadt verabschiedete ein Jahresbudget).

Die Stadt erhöht auch die Finanzierung für dauerhaften Wohnbau. Denver hat 15,89 Millionen US-Dollar für den Bau von etwa 270 zusätzlichen Einheiten ausgegeben, die sich derzeit alle entweder im Bau oder in der Planungsphase befinden, so Derek Woodbury, Kommunikationsdirektor des Denvers Department of Housing Stability.

Obwohl sich jahrelange Forschungen zeigen, dass es sich auszahlt, Menschen ohne Vorbedingungen zu beherbergen und ihnen Hilfe anzubieten, lehnen einige Konservative diesen Ansatz noch immer ab. Sie sagen, dass in einigen Fällen unterstützendes Wohnen die Bewohner erfordern sollte, nüchtern zu sein.

„Wenn Sie eine Wohnsiedlung betreiben, in der allgemein bekannt ist, dass die Leute [drugs] … jemanden in diese Umgebung zu stecken, der eine steinige Vergangenheit hinter sich hat, aber versucht, aufzusteigen, zu seiner Nüchternheit überzugehen, ist wirklich schlecht für diese Person “, sagte Stephen Eide, Senior Fellow am Manhattan Institute, eine Denkfabrik für den freien Markt mit Sitz in New York City.

Hausbesitzer haben sich manchmal auch gegen Pläne für neue unterstützende Wohnkomplexe gewehrt oder sind ungeduldig mit einer so langsamen, arbeitsintensiven Strategie zur Verringerung der Obdachlosigkeit, sagen Befürworter von erschwinglichem Wohnen.

Denn auch wenn in einem bestimmten Gebiet mehr Wohneinheiten gebaut werden, kann die Zahl der Obdachlosen noch schneller steigen.

„Wenn Nachbarn und Unternehmen ihre Lager auf der anderen Straßenseite oder die Straße runter wachsen sehen, kratzen sie sich am Kopf und sagen: ‚Was meinen Sie damit, dass das ein Erfolg ist?‘“, sagte John Parvensky, Präsident und CEO von Colorado Koalition für Obdachlose. Die gemeinnützige Organisation stellte Dienstleistungen im Rahmen des Denver-Programms bereit.

‘Ein Wohnprogramm, auf der Suche nach mir?’

In der Regel müssen obdachlose Menschen mit geringem oder keinem Einkommen staatliche Wohnbeihilfen beantragen und warten, bis ein Gutschein verfügbar ist. Das Denver-Programm, das von der Stadt, dem Urban Institute und einer Vielzahl von Partnern aus dem privaten Sektor als randomisierte kontrollierte Studie ins Leben gerufen wurde, funktionierte so nicht.

Stattdessen erstellte das Denver Police Department eine Liste mit Tausenden von Personen, die innerhalb von drei Jahren mindestens achtmal festgenommen worden waren, darunter mindestens drei Festnahmen, wenn sie keinen festen Wohnsitz hatten. Über 720 dieser Personen wurden zufällig ausgewählt, um an dem Wohnprogramm teilzunehmen.

Outreach-Mitarbeiter der Colorado Coalition for the Homeless und des Mental Health Center of Denver – zwei gemeinnützige Organisationen, die angeheuert worden waren, um Unterstützungsdienste für dieses Programm bereitzustellen – machten die Hälfte der Personen auf der Liste ausfindig und boten ihnen eine Unterkunft an. Die restlichen Personen galten als Kontrollgruppe.

Boyd war schockiert, als er erfuhr, dass jemand nach ihm suchte. “Ich dachte, Moment mal, ein Wohnungsbauprogramm sucht mich?” er sagte. “Die meisten von ihnen warten zwei oder drei Jahre.”

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Aufgrund der Pandemie kaufen einige Staaten Hotels für Obdachlose

Er brauchte keine Überzeugungsarbeit, um mit der Colorado Coalition for the Homeless in Kontakt zu treten und einen Bundesgutschein nach Abschnitt 8 zu beantragen.

Es dauerte im Durchschnitt über einen Monat, um jeden Teilnehmer ausfindig zu machen. Viele nutzten keine Unterkünfte und kostenlosen Kliniken wie Boyd. Einige berechtigte Teilnehmer gingen zunächst davon aus, dass das Wohnungsangebot ein Witz war, sagte JoAnn Toney, Direktorin für Wohnungs- und Wohndienstleistungen am Mental Health Center of Denver.

Die Dienstleister fanden schließlich 90 % der 325 teilnahmeberechtigten Teilnehmer und nahmen fast alle von ihnen auf. Jedem Teilnehmer wurde ein Unterstützungsteam zugewiesen, das aus Experten wie Fallmanagern, Sozialarbeitern, Krankenschwestern, Psychiatern und Peer-Mentoren bestand, die in der Vergangenheit Obdachlosigkeit erlebt hatten.

Boyd lebt jetzt in einem Studio in Lakewood, einem ruhigen Vorort von Denver. Seine beiden Case Manager besuchen ihn jeweils einmal pro Woche. Die Colorado Coalition for the Homeless hat ihm geholfen, seine Skoliose zu bewältigen, staatliche Invaliditätsleistungen zu erhalten, sich um Stellen zu bewerben und die Scheidung einzureichen.

Unterstützung ist entscheidend für Menschen, die chronische Obdachlosigkeit erlebt haben, sagte Boyd. „Du kannst nicht auf der Straße sein [for] fünf, 10 Jahre und bringe jemanden in eine Wohnung und denke, dass alles gut wird.“

Obdachlosigkeit sei eine traumatisierende Erfahrung, erklärte er. “Es gibt viele Drogen, viel Gewalt, viel Kriminalität.” Menschen, die in einer solchen Umgebung leben, können aufhören zu glauben, dass sie es besser machen können, sagte er. “Manchmal gibt man einfach auf.”

Jeder, der im Rahmen des Programms dem Mental Health Center of Denver zugeteilt wurde, hatte ein Bedürfnis nach Verhaltensgesundheit, sagte Toney, wie Depression, eine Stimmungsstörung oder eine Substanzgebrauchsstörung. Viele litten auch unter körperlichen Schmerzen aufgrund von alten Wunden, die nie verheilt waren, oder chronischen Erkrankungen, die nicht behandelt wurden.

Die Finanzierung von Anleihen mit sozialer Wirkung ermöglichte es Toneys Team, mehr zu tun, um zu helfen, sagte sie. Mit dem Geld könnten beispielsweise Fahrten der Programmteilnehmer zu Vorstellungsgesprächen finanziert werden. Es zahlte auch für neuartige Therapien wie Robotertherapiehunde und -katzen, die einigen Teilnehmern halfen, in ihren neuen Wohnungen ruhig zu bleiben.

Zur Skalierung kommen

Drei Jahre nach Aufnahme des Denver-Programms lebten 77 % der Teilnehmer in einer stabilen Wohnung, so die Studie des Urban Institute. Und während die Kosten für Unterstützungsdienste je nach Dienstleister zwischen 12.078 und 15.484 US-Dollar pro Person und Jahr lagen, wurde etwa die Hälfte des Geldes durch niedrigere Ausgaben der Stadt für Polizei, Gerichte, Rettungsdienste, Krankenwagen und Gefängnisdienste ausgeglichen.

Die Ergebnisse überraschten die Dienstleister nicht. „Nur weil sie in einer Wohnung waren, wurden sie wahrscheinlich nicht wegen ihres Status eingesperrt, oder was wir als Verbrechen der Lebensqualität bezeichnen – Hausfriedensbruch, öffentliches Urinieren, einfach an einem Ort zu sein, an dem sie nicht sein sollten“, sagte Parvensky. “Das war ein großer Teil des Erfolgs der Gefängnisreduzierung.”

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„Wir haben nicht viel, aber das ist unser Zuhause“

Nicht alle haben es bis zur Drei-Jahres-Marke geschafft. Zwölf Prozent der Teilnehmer starben, ein Tribut, der die verkürzte Lebensdauer von Menschen widerspiegelt, die von Obdachlosigkeit betroffen sind, heißt es in der Studie. Andere Teilnehmer verließen das Programm, nachdem sie Schwierigkeiten hatten, mit ihrer psychischen Gesundheit oder ihren Drogenkonsumstörungen umzugehen, sagte Parvensky.

Und die Kosteneinsparungen sind möglicherweise nicht perfekt reproduzierbar. Zum einen ist Denver sowohl eine Stadt als auch ein Landkreis, was bedeutet, dass es Kosteneinsparungen realisiert hat, die andernfalls auf die Gerichtsbarkeiten aufgeteilt worden wären. Auch in Colorados größter Stadt gibt es Dienstleister mit Erfahrung, die anderen kleineren Städten fehlt.

Aber Dienstleister und Investoren, die am Denver-Programm beteiligt sind, hoffen, dass es für die Finanzierung von Interventionen spricht, die zwar zunächst kostspielig sind, aber später die Notfallausgaben reduzieren. „Dies bildet die Beweisgrundlage“, sagte Parvensky.

Hancock, der Bürgermeister, sagte, er wolle den bezahlbaren Wohnungsfonds der Stadt mit 28 Millionen US-Dollar aus dem amerikanischen Rettungsplan fast verdoppeln. Die Wähler von Denver haben letztes Jahr auch für die Erhöhung der lokalen Verkaufssteuern gestimmt, um die Wohnungs- und Obdachlosenhilfe zu bezahlen.

Der Ausbau von bezahlbarem Wohnraum hier und in anderen Szenestädten muss sich mit steigenden Mieten und Grundstückspreisen auseinandersetzen. Die durchschnittliche Wohnung in Denver kostet jetzt 1.651 US-Dollar pro Monat und die Leerstände sind auf dem niedrigsten Stand seit 20 Jahren, so die Wohnungsvereinigung von Metro Denver, einer Handelsgruppe.

Die hohe Wohnungsnachfrage habe Vermieter dazu ermutigt, wählerisch zu sein und die Mieten über den vom US-amerikanischen Ministerium für Wohnungsbau und Stadtentwicklung als fair erachteten Preis anzuheben, sagte Parvensky.

„Wir haben einen Mangel an Wohneinheiten, die Wohngutscheine annehmen – Abschnitt 8-Gutscheine, andere unterstützende Wohngutscheine –, weil der Wohnungsmarkt so angespannt ist“, sagte er. “Die Anzahl der Menschen, die wir tatsächlich beherbergen können, wird begrenzt, es sei denn, wir können mehr Wohneinheiten bauen.”

Ohne fortgesetzte Finanzierung durch die Stadt, Medicaid und Wohnungsgutscheine des Bundes und des Staates könnten viele Teilnehmer des Denver-Programms wieder auf der Straße landen, sagte er.

Boyds Studio kostet 1.400 US-Dollar im Monat, weit mehr, als er durch staatliche Invaliditätsleistungen erhält. Er sucht eine Teilzeitstelle, aber seine Möglichkeiten sind begrenzt, weil er kein Auto hat und auf öffentliche Verkehrsmittel angewiesen ist.

Er sagt, dass sein derzeitiges Ziel als Absolvent des Bibelstudiums mit Diensterfahrung darin besteht, das Denver-Programm bekannt zu machen. Er schreibt der Colorado Coalition for the Homeless zu, ihn durch eine dunkle Zeit zu bringen, nachdem seine Mutter gestorben war und er zu krank war, um zu ihrer Beerdigung nach Detroit zu reisen.

„Sie haben buchstäblich mein Leben gerettet“, sagte er.

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